Bianca Niekerk bij Qirion in Apeldoorn

‘Techniek is me met de paplepel ingegoten’

Bianca Niekerk krijgt de interesse voor techniek met de paplepel ingegoten door haar vader en opa. Na het vwo gaat ze naar de opleiding Elektrotechniek van de HAN in Arnhem. Haar stage in het tweede studiejaar bij netbeheerder TenneT is een eyeopener: ‘Dat was het begin van mijn reis in de wereld van hoogspanning.’ Ze werkt nu bij Qirion waar ze onder meer de beveiligingen in het stroomnet test.

Sinds februari 2024 is Bianca Niekerk (26) uit Doorn PAC-engineer bij de afdeling Operationele Techniek van Qirion. ‘PAC staat voor protection, automation en control’, verklaart de technicus.

‘Het houdt in dat je de beveiligingen in het net programmeert, test en onderhoudt. Je moet je voorstellen dat het hoogspanningsnet bijna honderd jaar oud is en dat er dus veel oudere onderdelen in zitten. Een groot deel van de beveiliging dateert uit de jaren 60 en 70.’ 

Midden in de energietransitie

Bijna twee jaar geleden, meteen na haar afstuderen aan de HAN-opleiding Elektrotechniek begon Niekerk bij de afdeling Energy Consulting van Qirion. Lachend: ‘Het bedrijf geeft advies over de technische staat van het hoogspanningsnet en ontwerpt, bouwt en onderhoudt dit net ook.’ 

Daarmee staat Qirion, maar ook Niekerk, midden in de energietransitie. Nog niet zo lang geleden had niemand het over hoogspanning, die was er gewoon. Na de energiecrisis en nu het energienet in Nederland op heel wat locaties overbelast is, is energievoorziening een actueel onderwerp. De vraag naar goed opgeleide technici is groot, merkt ook Niekerk.

Lachend: ‘Ik was nog niet afgestudeerd of ik kreeg al een baan aangeboden.’ 

Bianca Niekerk bij Qirion in Apeldoorn

Als een vis in het water 

Werken in de hoogspanningstechniek vindt Niekerk heel interessant, ook al is het een mannenwereld.

‘Er is een vrouwelijke teamleider op de afdeling, maar in mijn team van 25 man ben ik de enige vrouw. Ik voel me als een vis in het water. Met mannen weet je waar je aan toe bent, er is geen geniepig gedoe of gemauw. We werken serieus, maar er is ook tijd voor een lolletje.’  

Meer vrouwen in de techniek is prima, maar Niekerk benadrukt dat je wel interesse voor techniek moet hebben. ‘Dat geldt trouwens niet alleen voor techniek, ook voor bijvoorbeeld de gezondheidszorg’, relativeert ze.

‘Als je die interesse voor techniek hebt, moet je je niet laten afschrikken door verhalen. Je kunt als vrouw prima in een mannenwereld werken. Ik ervaar een soort positieve discriminatie: mijn collega’s zijn enthousiast en willen me alles laten zien en uitleggen.’ 

Bouwhoek en legohoek

De vader van Niekerk werkt in de techniek en repareert elektronische apparatuur. Met haar vader en opa deelt ze de interesse voor vrachtwagens.

‘Techniek is me met de paplepel ingegoten’, klinkt het met een glimlach. ‘Op de basisschool was ik vooral in de bouwhoek en de legohoek te vinden. Op het vwo in Doorn vond ik wiskunde en natuurkunde leuk, deden we proefjes met scheikunde en kregen we het vak techniek.’ 

Hbo Elektrotechniek

Eigenlijk wil Niekerk na het vwo naar defensie om elektrotechnicus bij de luchtmacht te worden. Helaas wordt ze afgekeurd. Ze neemt een tussenjaar en gaat bij een technisch bedrijf werken.

Ze werkt mee aan het onderhoud van warmtewisselaars en pompen, die worden gebruikt in onder meer de voedingsmiddelenindustrie, farmaceutische industrie en in de scheepvaart.

‘Dat was interessant, maar na een jaar wilde ik toch weer een opleiding doen. Ik merkte dat ik behoefte had aan meer kennis.’  

Niekerk solliciteerde weer bij de luchtmacht, maar ziet daar op het laatste moment alsnog vanaf. Ze kiest ‘halsoverkop’ voor de hbo-studie Elektrotechniek.

‘Het was wel een weloverwogen keuze om dat bij de HAN in Arnhem te doen. Deze studie wordt veel beter gewaardeerd dan bijvoorbeeld in Utrecht, wat voor mij qua afstand een logischer keuze was geweest.’ 

Bianca Niekerk bij Qirion in Apeldoorn

Anders dan gedacht 

De combinatie van theorie en praktijk is voor Niekerk een reden om voor het hbo te kiezen. In de eerste weken op de HAN ‘gaat er een wereld open’.

‘Mijn beeld van elektrotechniek was dat het een soort van installatietechniek zou zijn, maar we kregen andere vakken, zoals programmeren. Dat was nieuw voor me.’  

De studenten gaan in het tweede jaar een half jaar twee dagen in de week stagelopen. Via een andere studente op de opleiding komt Niekerk voor die stage terecht bij TenneT, beheerder van het hoogspanningsnet.

‘Het was precies in de coronaperiode, maar ik kon toch verschillende keren met specialisten mee op pad. Dat was het begin van mijn reis in de wereld van de hoogspanningstechniek.’

Maatschappelijk bezig

De robuustheid van de componenten (onderdelen) van het hoogspanningsnet en de hele filosofie erachter spreken Niekerk enorm aan. ‘Je zit in de techniek, maar je bent tegelijk heel maatschappelijk bezig, doordat je aan de energievoorziening werkt.’

In het vierde jaar van haar studie volgt Niekerk de Power Minor van de HAN, die helemaal is toegespitst op hoogspanning. ‘Dat vond ik supergaaf. Die minor gaat helemaal over hoogspanning en was voor mij de kers op de taart.’ 

Afstudeerstage

Via een excursie bij Alliander maakt Niekerk kennis met Qirion. Daar doet ze haar afstudeerstage en onderzoekt ze de belastbaarheid van stroomtransformatoren.

‘Daarvoor mocht ik daadwerkelijk proeven uitvoeren in het hoogspanninglab in Duiven om te kijken wat de transformatoren nu werkelijk aan konden. Dat was vrij uniek. Er ontstond ook een mooie samenwerking met de leverancier van de transformatoren, waardoor wij van hun kennis konden profiteren en zij van de onze.’ 

Werken als tweede man

Bij Qirion werkt Niekerk nu als PAC-engineer en volgt ze een veiligheidsopleiding om ‘in het veld’ te mogen werken. Als die klaar is, begint ze in september aan de OT(operationele techniek)-opleiding op de bedrijfsschool van het bedrijf.

‘Die opleiding duurt anderhalf jaar en bestaat deels uit werken en deels uit theorie. Daarna mag je als tweede man gaan werken.’  

De fieldengineers gaan altijd met z’n tweeën op pad, soms is er ook een leerling bij. Het duurt vijf tot zes jaar voordat je voldoende kennis en ervaring hebt om ‘eerste man’ te worden, verklaart Niekerk.

Ze lacht om het idee dat ze straks ‘tweede man’ is: ‘Dat is gewoon een begrip. Daar zit ik niet mee.’ 

Studeren aan de HAN
Hbo-opleiding Elektrotechniek
Gepubliceerd op
04 april 2024
Tekst
Francien van Zetten
Fotografie
Raphael Drent
Heeft u een mooie technische innovatie of technisch initiatief?
Lever ons content aan en ontvang daarvoor 'free publicity' via Tech Gelderland!