Nouhaila in het lab van de HAN

Gebiologeerd door rol van bacteriën in darmen

Nouhaila Belkassem (24) uit Venlo vertelt enthousiast over de rol die bacteriën in onze darmen spelen. Als afronding van haar master Molecular life sciences deed ze tijdens haar stage bij Maastricht University met een groep mensen onderzoek naar het effect van voedingsvezels op deze bacteriën. ‘We weten allemaal dat gezond eten belangrijk is. Maar we weten nog niet veel van de werking van bacteriën in de darmen. Darmbacteriën zijn heel belangrijk en kunnen allerlei gezondheidseffecten hebben. Maar hoe dat werkt en welke bacteriën wat doen, dat is de vraag.’

Wetenschappelijke diepgang 

De Venlose Nouhaila Belkassem is inmiddels afgestudeerd, maar komt graag naar de HAN om over haar studie te vertellen. Remko Bosch was haar studiebegeleider. Hij benadrukt dat de studente zich goed heeft ontwikkeld. ‘Bij deze master moet je echt houden van het werken met biomoleculen en doorzettingsvermogen hebben. Het is een pittig programma.’  

Bij de masterstudie draait het om wetenschappelijke diepgang en projectmanagement. ‘Het is mooi om te zien hoe Nouhaila steeds handelsbekwamer werd en aan het roer ging staan van haar project’, constateert Remko Bosch. ‘Het gaat erom welke keuzes je maakt, dat je voorstellen doet om bepaalde procedures bij te stellen en mensen daarvan kunt overtuigen.’ 

Laboratoriumonderzoek 

Voor haar onderzoek concentreerde Nouhaila zich op drie oplosbare vezels uit onder meer wortel en biet. ‘Darmbacteriën knippen die vezels in stukken met behulp van speciale enzymen en voeden zich ermee, zo komen er metabolieten vrij. Dat zijn producten, die een positieve werking op ons lichaam hebben.’  

In onze darmen wemelt het van bacteriën en andere micro-organismen, dit noemen we het darmmicrobioom of ook wel de darmflora. Met laboratoriumonderzoek kun je meer te weten komen over de werking van deze micro-organismen. ‘We hebben tien bacteriën geïsoleerd uit ontlasting van meerdere vrijwilligers. Daarna hebben we de bacteriën ieder apart met een voedingsvezel in contact gebracht om te zien hoe de bacterie reageert.’ 

Nouhaila in het lab van de HAN

 

Dikke darm nabootsen

Voor haar masterstage ging Nouhaila naar Maastricht University om onderzoek te doen in het laboratorium. ‘Dat onderzoek gebeurt in een in vitro model, dat is een grote machine, die de dikke darm nabootst’, verklaart ze. Haar studiebegeleider Remko Bosch schiet in de lach: ‘Die machine stinkt enorm. Daar had je me niet voor gewaarschuwd.’ Nouhaila antwoordt met een glimlach: ‘Het stinkt, dat klopt. We werken met poep. We doen poep-onderzoek. Weet je dat een derde van je ontlasting uit bacteriën bestaat?’ 

Exacte vakken zijn leuk 

Op de havo ontdekt Nouhaila Belkassem dat ze de exacte vakken wiskunde, scheikunde, biologie en natuurkunde heel leuk vindt. Ze kiest in de derde klas het profiel Natuur & Techniek. Voor de keuze van haar vervolgopleiding vraagt ze zich af wat ze wil worden. ‘Biologie vind ik sowieso geweldig. Dus het moest iets met biologie zijn.’ 

Opleiding met biologie

Als eerste komt de opleiding Verpleegkunde in beeld. Dat trekt Nouhaila niet zo. ‘Het heeft niet genoeg uitdaging voor mij en het is lichamelijk zwaar werk.’ Haar zoektocht naar opleidingen met biologie leidt Nouhaila naar de opleiding Biologie en Medisch Laboratoriumonderzoek. ‘Ik las dat je daarmee bijvoorbeeld kankeronderzoek kunt doen. Dat je jezelf kritische vragen moet stellen en via experimenten op zoek gaat naar de antwoorden op die vragen. Dat leek me leuk, want ik ben heel nieuwsgierig.’  

Nouhaila en docent in het lab van de HAN

 

Onderzoek naar oorzaken ziekten

Nouhaila kiest voor de bachelor-opleiding Biologie en Medisch Laboratoriumonderzoek aan de HAN in Nijmegen. Wat haar aanspreekt in de opleiding is dat het medisch laboratoriumonderzoek een bijdrage levert aan de zoektocht naar de oorzaak en behandelmethoden van ernstige ziekten.

‘Denk aan kankeronderzoek, die ziekte is een wereldwijd probleem dat nog niet helemaal is opgelost. Er zijn de laatste jaren wel veel nieuwe ontwikkelingen’, zegt Nouhaila. ‘Mensen met bijvoorbeeld kanker zijn heel kwetsbaar. Het zou heel mooi zijn als je met onderzoek kunt helpen een oplossing te vinden.’ 

Het onderzoek dat Nouhaila heeft gedaan, heeft nog niet genoeg bewijs opgeleverd voor een doorbraak. ‘Daarvoor hebben we nog niet genoeg experimenten kunnen doen’, constateert ze nuchter. ‘Maar het begint bij mini-stappen. We moeten eerst beter begrijpen hoe bacteriën werken.’ 

Baan zoeken

Na haar afstuderen is de Venlose nu op zoek naar een baan. Het liefst zou ze verder gaan met het onderzoek naar bacteriën in de darmen. ‘Ik heb een passie voor voeding en darmen’, zegt Nouhaila Belkassem met een glimlach. ‘Klinisch onderzoek, waarbij je contact hebt met patiënten lijkt me ook leuk. Maar ik betrap me erop dat ik meer denk richting een ziekenhuis of academisch onderzoek.’

Ontdek de master
Master Molecular Life Science
Gepubliceerd op
10 november 2023
Tekst
Francien van Zetten
Fotografie
Erik van 't Hullenaar
Heeft u een mooie technische innovatie of technisch initiatief?
Lever ons content aan en ontvang daarvoor 'free publicity' via Tech Gelderland!