Maria Fennis bij installatie HyET Hydrogen

Vernieuwende waterstoftechnologie

Maria Fennis is een wervelwind, die volle kracht vooruitgaat. Na haar studie scheikunde, ging ze aan de slag bij HyET Solar in Arnhem waar ze onderzoek deed naar flexibele zonnecellen. Daarna volgde ze een master Science & Businessmanagement, waarna ze op haar 30ste CEO werd van HyET Hydrogen. Ze reisde de wereld over om de elektrochemische waterstofcompressor en andere producten van het bedrijf aan de man te brengen.

Een technologisch en duurzaam product ontwikkelen, zoals een elektrochemische waterstofcompressor, dat is waar het hart van Maria Fennis (35) sneller van gaat kloppen.

‘Werken aan iets nieuws en duurzaams, dat er nog niet is, dat disruptief is. Dat vind ik leuk’, zegt ze met een enthousiaste lach.

‘Een technische opleiding, zoals mijn studie scheikunde en werkervaring in het laboratorium, is een hele sterke basis om gave, innovatieve producten te maken.’ 

Waterstof als brandstof en energiedrager

De technologie van HyET Hydrogen maakt het gebruik van waterstof als brandstof en energiedrager toegankelijker en goedkoper voor de industrie. Het Arnhemse bedrijf ontwikkelt een elektrochemische waterstofcompressor en andere producten, waarmee waterstof in gasmengsels makkelijker te scheiden is van bijvoorbeeld stikstof en aardgas.

‘Met de elektrochemische compressor kun je waterstof op hoge druk brengen, waardoor je meer energie kunt opslaan in een kleiner volume’, verklaart Fennis.

‘Er zijn ook mechanische compressoren op de markt met de bewegende delen, maar die hebben last van snelle slijtage. Het idee was om een efficiënte compressor zonder bewegende delen te ontwikkelen.’ 

Maria Fennis bij installatie HyET Hydrogen

Van havo naar studie scheikunde

Op de havo had Maria Fennis nog geen idee wat ze wilde. Ze koos het profiel Economie & Maatschappij, maar ontdekte dat dit niet bij haar paste.

‘Ik was nogal aan het rebelleren en vond school niet belangrijk. Tot ik in vier havo van school veranderde en verder ging kijken. De bètahoek leek me leuk, omdat ik biologie interessant vond. Mijn moeder is bioloog en mijn meisjesdroom was dierenarts worden.’

Ze koos het profiel Natuur & Gezondheid en behaalde via het Luzac College haar havo- en vwo-examen. Via een leuke scheikundedocent en een uitstapje naar de Universiteit van Utrecht tijdens haar schoolopleiding raakte ze geïnteresseerd in scheikunde.

‘Op de universiteit mochten we paracetamol maken in het lab. Iets praktisch doen, dat vind ik leuk.’

Ze ging uiteindelijk scheikunde studeren. Na haar studie wist ze dat ze niet de hele dag in het lab wilde werken. ‘Ik wilde meer met mensen werken en een tastbaar, innovatief product maken.’

Flexibele zonnecellen

Via, via kwam Fennis terecht bij HyET Solar in Arnhem waar ze een onderzoeksassistent zochten. ‘Daar kon ik werken aan een nieuw, gaaf product: flexibele zonnecellen.’

Deze flexibele zonnecellen bestaan uit hele dunne zonnecellen in een beschermende plasticfolie. ‘Ik heb voornamelijk aan de buitenlaag van de zonnecellen gewerkt. Dat moest heel dun, supertransparant, maar supersterk folie zijn. Zo’n folie moet zon doorlaten, maar ook bestand moet zijn tegen hagel en pikkende vogels’, vertelt Fennis.

‘Daar deed ik proeven mee in het lab. Uiteindelijk mochten we dit doorvertalen naar een pilotmachine, die het folie kon produceren. Ik deed de vertaling van het lab naar de fabriek samen met CTO Edward Hamers. Samenwerken met de mensen in de fabriek, dat vond ik geweldig.’ 

Master Business & Science

Bij HyET Solar ontwikkelde Fennis zich snel. Ze werkte er ook aan een project waarbij de flexibele zonnecelmodules werden geïntegreerd op een bitumendakmembraam.

‘Voor dat project moest er iemand naar een machinefabriek in Duitsland. Toen de twee managers niet konden, heb ik gezegd: ik kan ook gaan. Daar kwam ik laaiend enthousiast vandaan.’

Het zorgde er ook voor dat Fennis meer wilde weten over de ‘business-kant’ van het bedrijf. Ze besloot een master Science & Businessmanagement te volgen en liep daarvoor onder meer bedrijfsstage bij een zonne-energieproject van DNV in Zuid-Afrika. 

Maria Fennis bij installatie HyET Hydrogen

CEO HyET Hydrogen

Na haar master werkte Fennis voor een bedrijf dat wereldwijd handelsmissies organiseerde en een jaar als business developer bij de Nedstack in Arnhem. Nedstack ontwikkelt en produceert waterstofbrandstofcellen en is gevestigd op bedrijventerrein IPKW.

Op IPKW kwam Fennis weer in contact met Rombout Swanborn, oprichter van de HyET Groep en eigenaar van HyET Solar en HyET Hydrogen. Hij vroeg haar of ze hem wilde opvolgen als CEO van HyET Hydrogen.

Lachend: ‘Ik dacht: holy moly, dat is een grote stap. Maar ook: blijkbaar ziet hij iets in me. Ik heb meteen mijn twee oudere broers en mijn vader gebeld, die zijn ook ondernemend. Mijn oudste broer adviseerde me een coach van buiten het bedrijf in de arm te nemen als klankbord. Dat vond Rombout een goed plan.’ 

Waterstof comprimeren en zuiveren

Als CEO van HyET Hydrogen stond Fennis aan het begin van de ontwikkeling van nieuwe waterstoftechnologieën.

‘Daarmee kunnen we de wereld duurzamer maken. In zo’n vernieuwingsgolf kun je meegroeien. Het is een kleine wereld vol mensen met passie, die samen vechten om beleidsregels te veranderen, zodat er in nieuwe technologie wordt geïnvesteerd.’ 

Naast het comprimeren van waterstof maakt HyET Hydrogen compressoren die gasmengsels zuiveren door er waterstof uit te halen. ‘We hebben verschillende nieuwe scheidingstechnieken ontwikkeld. Bijvoorbeeld om waterstof en stikstof te scheiden, dat is belangrijk voor de semiconductormarkt’, verklaart Fennis.

‘Met National Gas werkt HyET Hydrogen aan een groot project om waterstof van aardgas te scheiden, zodat het bestaande gasnet gebruikt kan worden als opslag- en distributienetwerk voor waterstof.’ 

Nadenken over nieuwe stap

Samen met Rombout Swanborn reisde Maria Fennis de afgelopen jaren de wereld rond om de producten van de HyET Group aan de man te brengen. Daar heeft ze van genoten en veel van geleerd. ‘Dankzij mijn mentor Rombout Swanborn en coach Anja Goedkoop en de kansen die ik bij HyEt kreeg, heb ik me goed kunnen ontwikkelen. en om mooie projecten binnen te halen.’

Toen ze bij het bedrijf begon, werkten er twintig mensen, nu zijn dat er 35. ‘Ik heb meegeholpen groeikapitaal en een nieuwe investeerder te vinden. Daarnaast is er een mooie samenwerking met een Italiaans bedrijf dat op grote schaal onze producten gaat maken en verkopen’, constateert Fennis.

‘Nu is het voor mij tijd om na te denken over nieuwe stappen in het leven.’ Ze heeft zichzelf een half jaar sabbatical gegeven. ‘Ik hou van pionieren, iets opbouwen en zoek een adviserende functie. Ik wil graag mijn kennis en energie inzetten, zodat ik mensen en bedrijven verder kan helpen.’ 

Werken in de wereld van techniek
Lees meer over het werk van HyET Hydrogen
Gepubliceerd op
08 maart 2024
Tekst
Francien van Zetten
Fotografie
Su-Anne Fotografie
Heeft u een mooie technische innovatie of technisch initiatief?
Lever ons content aan en ontvang daarvoor 'free publicity' via Tech Gelderland!